Seis medidas para mejorar la calidad del agua contaminada por fertilizantes nitrogenados

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Los fertilizantes nitrogenados son fundamentales para los cultivos que alimentan al mundo, pero cuando se aplican en exceso pueden contaminar el agua durante décadas. Dado que el nitrógeno persiste durante tanto tiempo, los esfuerzos de gestión pueden parecer inútiles y poco atractivos porque puede pasar mucho tiempo hasta que se vean los resultados.

Un estudio de la Universidad de Waterloo que aparece en Nature Geoscience ofrece una hoja de ruta para que los científicos, los responsables políticos y el público superen los retos asociados a este nitrógeno heredado para mejorar más rápidamente la calidad de nuestras aguas. «Tenemos que pensar en el legado que dejamos para el futuro de forma estratégica, tanto desde el punto de vista científico como socioeconómico», afirma Nandita Basu, profesora de Ciencias de la Tierra y el Medio Ambiente y de Ingeniería Civil y Medioambiental en Waterloo y autora principal del estudio. «Es una llamada a la acción para que aceptemos que existe esa contaminación histórica y pensemos en cómo utilizarla en nuestro beneficio».

El estudio recomienda los seis pasos siguientes:

  1. Centrar la investigación en cuantificar el tiempo que el nitrógeno permanece en nuestros ecosistemas para ajustar nuestras expectativas de plazos de conservación.
  2. Encontrar formas de utilizar el nitrógeno heredado como recurso para los cultivos en lugar de añadir nuevos fertilizantes nitrogenados a nuestros ecosistemas con niveles ya elevados de nitrógeno.
  3. Seleccionar las estrategias de conservación para obtener la máxima mejora de la calidad del agua en lugar de un enfoque generalizado.
  4. Combinar métodos de conservación que reduzcan la cantidad de nitrógeno que ya ha salido de los campos de cultivo, como en los humedales, con métodos que capten el nitrógeno acumulado en el suelo.
  5. Controlar la calidad del agua tanto a gran como a pequeña escala, de modo que puedan observarse los resultados a corto plazo en escalas como la de un campo agrícola y también puedan seguirse los resultados a largo plazo aguas abajo en las cuencas fluviales. 
  6. A la hora de evaluar el impacto económico de las estrategias de conservación, hay que incorporar análisis de costes y beneficios a corto y largo plazo.

La contaminación histórica por nitrógeno es diferente en todo el mundo, dependiendo del clima y del uso histórico de la tierra, así como de los patrones de gestión de la misma. Aunque el conocimiento teórico de esta contaminación existe desde hace décadas, las mediciones y el seguimiento aún no se han extendido lo suficiente como para comprender las diferencias y apoyar las políticas de calidad del agua, en las que todavía se espera una mejora de la calidad del agua a corto plazo. «Es hora de que dejemos de tratar la contaminación histórica por nitrógeno como el elefante en la habitación y diseñemos estrategias de gestión de las cuencas hidrográficas que puedan abordar estos legados del pasado», dijo Basu. «Tenemos que preguntarnos cómo podemos hacerlo mejor para el futuro».

Puedes leer la noticia original en Smart Water Magazine.